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Les fruits comestibles des cactus

Opuntia ficus-indicaLes fêtes de Noël et de fin d’année approchent, et les fruits exotiques sont de plus en plus présents dans les magasins. Avez-vous songé aux fruits des cactus ?

Quand on pense aux fruits comestibles des cactus, on pense tout de suite à la figue de Barbarie, le plus couramment consommé de tous.

La figue de Barbarie est le fruit de « Opuntia ficus-indica », cactus à port buissonnant érigé, avec des articles en forme de raquettes (photo ci-contre). Cette plante est originaire du Mexique et du sud-ouest des Etats-Unis. Elle pousse actuellement un peu partout dans le Monde, dans des régions arides ou semi-arides subtropicales (Amérique centrale et du Sud, bassin méditerranéen et Maghreb notamment) ; elle est souvent cultivée pour former des haies défensives, mais les fruits sont aussi consommés localement.

figue de BarbarieCe sont des fruits ovoïdes de 4 à 9 cm de longueur, de couleur jaune, orange ou rouge violacé, qui renferment une pulpe sucrée de la même couleur, parsemée de grosses graines assez dures (photo à gauche). La figue de Barbarie est un fruit relativement pauvre en sucres, mais riche en fibres, en vitamines A, B, C, et en sels minéraux, d’où son intérêt diététique. Les seuls inconvénients sont les glochides (petites épines qui recouvrent la peau du fruit, et qu’il faut éviter de toucher sans précautions), ainsi que les grosses graines, difficiles à croquer. On peut d’ailleurs tamiser la chair du fruit pour en faire des marmelades ou des sorbets.

Plusieurs pays dont la Tunisie, l’Espagne, la Colombie, l’Afrique du Sud et l’Italie (Sicile), ont commencé la culture industrielle, destinée à l’exportation du fruit. Vous pouvez aujourd’hui trouver facilement ce fruit dans les grandes surfaces et dans les magasins spécialisés, au rayon des fruits exotiques.

Fruit du DragonD’autres fruits de cactus sont aussi consommés, soit localement, soit à l’échelle mondiale. Parmi les premiers, il faut citer les fruits de Myrtillocactus geometrizans (Garambullo) et de certains Echinocereus (Alicoches) (consommation en Amérique centrale et du sud).

Dans les fruits de consommation plus large, il en est un, quasiment inconnu en Europe il y a une dizaine d’années, que l’on trouve de plus en plus facilement en Europe, c’est le « Pitahaya » ou « Pitaya » ou « Fruit du Dragon ». C’est le fruit de « Hylocereus undatus », cactus grimpant, qui pousse aussi bien dans l’Ancien Monde que dans le Nouveau, dans des régions relativement humides de la bande intertropicale. C’est un fruit ovoïde à peau rouge, mais de taille beaucoup plus grande que celle de la figue de Barbarie. En effet, il peut atteindre 15 cm de diamètre et peser un kilo à lui seul (photo ci-contre). Il est beaucoup cultivé en Asie à des fins d’exportation vers l’Europe notamment.

Pour en savoir plus sur le fruit du dragon http://cactus-epiphytes.eu
Michel Combernoux
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