Le thé

Culture de thé en Inde
Culture de thé en Inde

Boisson connue depuis des millénaires, symbole de détente, de paix et de convivialité, le thé ne cesse de nous régaler de ses multiples saveurs et parfums. Mais connaissons nous vraiment le thé ? De quelle plante est-il issu ? Quelle est la différence entre thé vert et thé noir ? Voici quelques réponses...

Culture de thé en Inde Culture de thé en Inde, récolte par une indienne Culture de thé en Inde, vue des champs de théiers Culture de thé en Inde, vue des champs de théiers

Le théier cet arbuste méconnu

Le fameux théier n'est autre qu'un Camellia sinsensis que l'on se rencontre à l'état sauvage dans les zones montagneuses de la Chine, de la Thaïlande, du Laos et du Myanmar. Les sujets âgés de plusieurs centaines d'années peuvent atteindre 30 mètres de hauteur ce qui n'est jamais le cas en culture. Ces plantes apprécient un climat très humide et chaud, un sol acide et une altitude comprise entre 1000 et 2000 mètres pour prospérer.

De nombreuses variétés de Camellia sinensis permettent d'élaborer le thé. Les deux variétés principales (Camellia sinensis et assamica) divisent encore les botanistes ; Camellia assamica est-il une variété de Camellia sinensis ou une espèce à part entière ? La question reste en suspend...

De l'arbuste à la tasse

La culture du thé

Nous l'avons vu, le théier a des besoins culturaux assez particuliers. Il est donc logiquement cultivé dans les zones montagneuses tropicales ou subtropicales de globe. Les nombreuses variétés  permettent une culture avec quelques variantes climatiques, par exemple le Camellia sinensis supporte quelques brèves gelées, il pourra donc être planté en altitude alors que le théier d'Assam préfère la chaleur et une humidité constante et trouvera sa place en plaine.

La culture du thé sur les reliefs dont les pentes atteignent jusqu'à 45° de déclivité n'a été possible que grâce à des systèmes de terrassements et de réseaux de drainages très fastidieux et contraignants à mettre en place. Une fois plantés, les arbustes sont taillés afin d'obtenir un tronc fort portant un branchage évasé très ramifié maintenu à 1 ou 1,20 mètre du sol, c'est à dire à portée de main pour la cueillette. Ce travail demande rapidité et dextérité. Plusieurs types de cueillettes sont envisageables : bourgeons, 3 feuilles, classique, grossière. Du type de cueillette dépendra la saveur et bien sûr le prix du thé.

Transformation de la feuille de Camellia en thé

La couleur, le type et le grade du thé sont déterminés par divers procédés :

Pour les thés noirs et rouges, les feuilles passent par le flétrissement, le roulage, le criblage et la fermentation qui fait l'objet d'une surveillance constante car le goût du thé dépendra de sa parfaite réussite. La torréfaction viendra terminer le processus.

Pour les thés verts traditionnellement fabriqués en Chine, Formose, Japon et Corée, les feuilles sont tout d'abord séchées quelques heures au soleil puis saisies à feu vif jusqu'à ce que la vapeur se dégage, ensuite elles sont malaxées à mains nues et enfin séchées une nouvelle fois avant d'être triées.

Mais il existe bien d'autres processus qui diffèrent selon la couleur du thé.

Principaux pays producteurs

L'Inde assure à elle seule 1/3 de la production mondiale de thé, suivie de près par la Chine dont les nombreuses provinces abritent autant de crus connus, le Sri Lanka, le Kenya et le japon (thé vert) sont les autres producteurs les plus courants.

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