L'allélopathie

Nombreuses intéractions allélopathiques dans le milieu forestier
Nombreuses intéractions allélopathiques dans le milieu forestier

Terme scientifique lié au domaine de la botanique, l'allélopathie est une zone encore peu explorée. Porteuse de bien des promesses autant pour la compréhension des inter-actions entre les végétaux que pour une application agricole, cette notion mérite que l'on s'y attarde.

Qu'est-ce que l'allélopathie ?

Ce terme complexe définit les inter-actions biochimiques entre les plantes ou les micro-organismes les entourant. Ces activités peuvent être à tendance positives comme lors de l'échange d'informations pour se protéger d'un stress ou d'un prédateur, ou négatives.

Ce terme a été utilisé pour la première fois par Hans Molish un scientifique autrichien en 1937, puis repris plus tard et défini par Elroy Leon Rice dans sa 'Monographie sur l'allélopathie'.

Les composés biochimiques essentiels à la vie des plantes ne sont pas concernés par le processus, seuls les métabolites secondaires entrent dans ce cadre bien précis et c'est là tout l'intérêt de l'allélopathie. En effet les métabolites secondaires ne jouent aucun rôle dans le développement ou le fonctionnement d'une cellule vitale mais ils ont des fonctions de défense ou de communication.

Nature des composés allélochimiques

Parmi les composés entrant dans le processus d’allélopathie on trouve :

Les flavonoïdes qui sont responsables des couleurs des fleurs ou des fruits et qui sont une source d'antioxydants très importante. On en dénombre pas moins de 6000 chez les plantes.

Les glucosinolates responsables d'une saveur bien spécifique à certains légumes de la famille des Brassicacées comme le radis, le cresson ou la moutarde. Ils servent de moyens de défenses.

Les alcaloïdes, sont plus de 8000, et sont classés en plusieurs catégories selon leur fonction chimique. Les alcaloïdes forment des sels et sont présents dans certains tanins. Le suffixe '-ine', comme dans 'caféine', 'strychnine', 'quinine' les évoque.

Les terpénoïdes trouvent leur fonctions dans le parfum des plantes comme l'eucalyptus, la cannelle ou le camphre. Ils jouent un rôle important dans les pharmacopées traditionnelles.

Les acides phénoliques qui, pour faire un raccourci, sont des antioxydants mais qui peuvent aussi perturber l’absorption minérale par les plantes. On les trouve dans des plantes comme les myrtilles, le romarin ou le basilic.

Actions allélopathiques

Souvent plusieurs de ces composés entrent dans le processus de l'allélopathie. On voit ainsi des plantes communiquer par échanges gazeux de phytohormones, par volatilisation mais aussi par décomposition de certains résidus de la plante, voire, par exsudat racinaire. Dans ce dernier cas les actions sont encore plus flagrantes.

Le pH du milieu a son importance dans le processus allélopathique tout comme la lumière du soleil dans certains cas.

Les plantes se préviennent ainsi de la présence d'un danger, libèrent des substances volatiles pour attirer le prédateur de leur ravageur (ce qui est somme toute très fort !) ou inhibent la pousse d'autres végétaux dans leur environnement direct pour éviter la concurrence.

L'allélopathie n'a pas encore dévoilé tous ses secrets qui risquent de fort nous étonner dans les années à venir

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