Margousier à feuilles de frêne, Faux neem, Lilas de Perse, Arbre à perles

Le lilas de Perse est largement cultivé dans le monde entier comme arbre ornemental florifère et à fruits décoratifs en automne et en hiver, assez rustique d’ailleurs pour vivre dans les jardins botaniques de Strasbourg ou de Nantes. 

Margousier à feuilles de frêne, Faux neem, Lilas persan, Arbre à perles, Melia azedarach

Botanique

N. scientifique Melia azedarach
Synonymes Azedara speciosa, Azedarach fraxinifolia, Melia indica, Melia japonica, Melia australis, Melia sempervivens
Famille Méliacées
Origine Asie : Chine, Inde du Nord
Floraison printemps
Fleurs blanc à mauve
Typearbre
Végétationarborée
Feuillage caduc
Hauteur6 à 12 m
Toxicitétoxique pour l'homme

Planter et cultiver

Rusticité rustique, jusqu'à -14 °C
Exposition ensoleillée
Solassez drainant
Acidité légèrement acide à légèrement basique
Humidité normal à sec
Utilisationmellifère, plante insectifuge et insecticide, bois d'œuvre
Plantationprintemps, automne
Multiplicationsemis, boutures
Margousier à feuilles de frêne, Faux neem, Lilas persan, Arbre à perles, Melia azedarach

Melia azedarach, appelé faux neem, lilas de Perse, margousier à feuilles de frêne ou encore arbre à perles, est un petit arbre appartenant à la famille des Méliacées, une famille où sont trouvés les bois d’acajous.

Le lilas de Perse est originaire des zones ouvertes du sud-est de l’Asie, présent en Chine et au nord de l’inde. Il est cependant très largement cultivé dans le monde entier comme arbre ornemental florifère et à fruits décoratifs en automne et hiver, assez rustique d’ailleurs pour vivre dans les jardins botaniques de Strasbourg ou de Nantes. Il a l’intérêt de pousser très vite et de supporter la sécheresse. Mais il lui faut un été chaud pour que ses fruits arrivent à maturité.

Description du margousier à feuilles de frêne

Melia azerdarach est un petit arbre, haut de 4 à 12 m, au houppier aéré et plutôt arrondi avec des branches parfois un peu tordues ou désordonnées. Son feuillage fin produit une ombre claire.

Ses feuilles, alternes, mesurent 45 à 50 cm de longueur et sont composées de folioles eux-mêmes composées de foliolules. Tous ces segments de feuilles retombent gracieusement autour des nervures, et donnent un aspect soigné au feuillage.

Ce feuillage est caduc et prend de belles teintes jaunes en automne.

Les petites fleurs sont nombreuses et assemblées en grappes, printanières. En forme d’étoile, elles sont blanches à rosées, avec une pièce centrale parfois violet foncé. Elles sont légèrement parfumées (d’où le nom commun de lilas) et attirent les insectes pollinisateurs.

Elles laissent place ensuite à de nombreux petits fruits charnus ovales, d’environ 1 cm, qui deviennent dorés à maturité contenant une unique grosse graine anguleuse et percée. Ces fruits restent longtemps sur l’arbre, même en hiver, lorsque le margousier a perdu ses feuilles.

Lorsqu’ils ont gelé, ils deviennent blancs et tombent, alors parfois un peu malodorants.

Quelques variétés horticoles de margousiers à feuilles de frêne

  • Melia azedarach 'Umbraculifera' ou ‘Umbraculiformis’, est une forme horticole plus compacte au houppier plus plein, plus large que haut et qui prendra une forme de parapluie. Il en existe une forme dorée appelée Melia azedarach 'Umbraculifera Aurea’

  • Melia azedarach ‘Caroline’ est un faux neem plus rond et multitronc.

  • Melia azedarach ‘'Floribunda' est très florifère et ses fleurs violacées sont parfumées davantage.

  • Melia azedarach 'Lady Gwenda' et 'Jade Snowflake' sont 2 versions différentes au feuillage panaché de crème.

  • Melia azedarach 'Gold Flash' est un faux neem panaché de jaune.

Comment cultiver le faux neem ?

Melia azedarach est un arbre qui a besoin d’une exposition ensoleillée et d’une terre un minimum drainant, de légèrement acide à légèrement basique. Une fois bien installé, il est rustique jusqu’à -14 °C. Cependant, pour qu’il fructifie correctement et que ces fruits prennent cette jolie teinte dorée en automne, il leur faut un été long et chaud.

Les climats océaniques et méditerranéens sont les plus appropriés pour cultiver cet arbre, d’autant qu’il montre une réelle résistance à la sécheresse : il accepte donc les sols graveleux, pierreux, arides.

En revanche, dans une terre ordinaire et bien arrosée, Melia azerdarach se développe extrêmement rapidement, peu d’années suffisent pour en obtenir un bel arbre bien formé, avec une contrepartie cependant : sa vie est assez brève.

Il est souvent planté pour apporter rapidement un ombrage.

Taille

Le lilas de perse n’a pas besoin d’être taillé, mais il peut l’être si besoin. De plus, son tronc peut être dégagé en bas sur une hauteur d’homme pour parvenir à une belle silhouette en boule ou en parapluie et dégager l’espace ombragé en dessous.

Écologie

Melia azedarach est parfois envahissant, considéré dans certaines régions de zone climatique USDA 9 ou 10 comme une plante invasive, mais pas au point d’être interdite de vente.

Sinon, c’est une plante mellifère, ses fruits immatures sont mangés par les écureuils, ses fruits murs sont une nourriture hivernale pour les oiseaux, qui en disséminent les graines, mais qui en sont parfois enivrés.

Utilisations

  • bois  : Melia azedarach produit un bois d’acajou de qualité, certainement sous-utilisé, puisque c’est l’un des acajous qui n’est pas encore en voie de disparition. Ce bois dense ne se fend pas, ni ne se déforme en séchant et contient des molécules naturellement insectifuges. Comme l’arbre pousse rapidement, il sert aussi de combustible.

  • un purin de fruits écrasés avec leur graine ou de feuilles de faux neem a un effet insecticide et insectifuge, moins puissant cependant que le purin de « vrai » neem.

  • usage alimentaire ou médicinal : attention ! Feuilles, fruits et sève sont parfois consommés ou utilisés à des fins médicinales localement, mais il faut être particulièrement prudent, car la plante est relativement toxique pour l’homme, surtout ses fruits matures qui peuvent détruire reins et foie.

  • huile : les graines contiennent 40 % d’huile qui peut servir à s’éclairer ou comme vernis.

  • les graines dures et le bois ont un parfum de musc. Ces graines parfumées sont parfois enfilées en chapelet, comme des perles.

Comment multiplier Melia azedarach ?

Le semis est un moyen facile de se procurer cet arbre, car non seulement il est assez facile à faire germer, mais c’est une espèce qui croît vite. Les grosses graines du faux neem doivent être matures (fruits jaunes). Elles sont débarrassées de la pulpe du fruit puis sont trempées dans l’eau pendant 24 heures. Elles seront ensuite enterrées de 1 à 2 cm dans un pot de terreau, qui sera installé dehors pendant l’hiver : elles subiront ainsi une stratification froide.

Les plantules apparaîtront avec le réchauffement du printemps.

Par contre, les variétés horticoles seront multipliées par boutures d’été à l’étouffée et à la chaleur.

Ne pas confondre :

Dans la même famille, il existe le neem, Azadirachta indica, appelé lilas des Indes ou margousier, qui est moins rustique, avec un feuillage persistant, mais dont l’effet insecticide est plus puissant.

Le nom vernaculaire «  lilas de perse » est utilisé également pour l’espèce ornementale Syringa persica.

Espèces et variétés de Melia

Le genre comprend 5 espèces

  • Melia dubia, présent en Australie
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