Les escargots

Les escargots font partie de la grande famille des gastéropodes avec les limaces. Ces mollusques majoritairement terrestres peuvent aussi être aquatiques et marins. Il existe environ 400 espèces d'escargots en France dont beaucoup sont endémiques à une région.

Les escargots
Les escargots

Les escargots sont des animaux appartenant avec les limaces à la grande famille des gastéropodes, un embranchement du genre mollusque. Ils se distinguent de la limace par leurs coquilles calcaires toujours hélicoïdales.

Les gastéropodes constituent le plus grand groupe animal après les insectes. Plus de 40 000 espèces vivantes sont répertoriées dans la monde aussi bien en milieu marin que terrestre. Ces animaux sont apparus il y a 600 millions d'années d'abord sous l'eau puis sur la terre ferme.

Le corps d'un escargot est constitué de 3 grandes parties : la tête, le pied, et les viscères sous la coquille. La tête est munie le plus souvent de deux paires de tentacules (les cornes dans le langage populaire). La première paire de tentacules porte les yeux tandis que la seconde située en dessous est munie d'un organe olfactif et tactile (épithélium).

L'escargot se fie peu à sa vue pour se déplacer. Il utilise le plus souvent ses cornes inférieures pour tâter le terrain, flairer sa nourriture et détecter les dangers. Pour se déplacer, l'escargot utilise son pied élargi en un disque reptateur. Ce pied qui est en fait un énorme muscle capable de se contracter et de s'allonger n'autorise qu'un déplacement vers l'avant.

Pour aider à son déplacement, l'escargot sécrète différents types de mucus. Cette bave est composée de nombreux éléments chimiques comme de l'allantoïne, du collagène, de l'élastine... La bave permet à l'escargot de mieux glisser sur des surfaces accidentées et de mieux s'accrocher sur des surfaces planes ou verticales. Outre le déplacement, la sécrétion de mucus permet à l'escargot de se débarrasser des polluants comme les métaux lourds et intervient dans la fabrication de sa coquille.

La plupart des escargots sont hermaphrodites. Chaque individu porte des ovules et des spermatozoïdes. L'accouplement est toutefois nécessaire pour fertiliser les ovules de chaque individu. La ponte réalisée sous terre peut comporter de quelques dizaines à quelques centaines d'œufs.

Selon son espèce, l'escargot peut être phytophage (régime uniquement composé de végétaux), détritivore (débris d'animaux ou de végétaux), nécrophage (animaux morts). Certains sont également prédateurs, ils mangent des animaux vivants.

L'alimentation se fait grâce à une langue rugueuse. L'escargot n'est actif qu'en milieu humide. Lorsque le froid ou la sècheresse s'installent, l'escargot se réfugie sous terre, là où la température et le degré d'humidité est constant. Il sort alors la nuit pour manger. Pendant son hibernation, l'escargot bouche sa coquille à l'aide de mucus.

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