Quels usages pour les billes d'argile ?

Dans la littérature sur le jardinage, les billes d'argile sont souvent citées, notamment pour améliorer le drainage au fond des pots, mais il ne s'agit pas là de leur seul atout ni de leur unique fonction. Voyons comment les utiliser de multiples manières et à bon escient !

Les billes d'argile comme paillage en surface
Les billes d'argile comme paillage en surface

Les billes d'argile sous la loupe

Utilisées aussi bien dans le domaine du jardinage que dans celui de la construction, les billes d'argile expansée constituent autant de structures microporeuses contenant une multitude de bulles d’air. Elles sont disponibles en divers calibrage (concassées, 3-8, 8-16, 8-20) selon l'utilisation que l'on va leur dédier.

Comment sont fabriquées les billes d'argile ?

L'argile est extraite dans la nature, elle est ensuite malaxée et humidifiée en milieu industriel, puis extrudée en petits éléments cylindriques qui seront placés dans un four rotatif à une température de 1 200°C. Cette rapide montée en chaleur va provoquer la dilatation des micro bulles d'air contenues dans l'argile et ainsi donner sa légèreté à ce matériau mais également sa relative solidité et son pouvoir isolant.

Propriétés et intérêts des billes d'argile

Légères, facile à transporter et à mettre en œuvre, elles sont imputrescibles, ne se tassent pas et sont biologiquement neutre ce qui permet de les utiliser dans tous les types de cultures.

Réutilisables à volonté, il suffit de les laver pour leur donner une seconde vie.

Conditionnées en sac de plus ou moins grands volumes, elles sont disponibles en jardineries, pépinières, magasins de bricolage et de construction, mais aussi dans certains supermarchés.

Utilisations des billes d'argile

Les utilisations des billes d'argile vont bien au delà de la couche drainante ménagée au fond des pots de fleurs.

Dans le domaine du jardinage les applications sont multiples :

  • la plus connue est l'utilisation en couche de drainage au fond des pots de fleurs. Cette couche, dans l'idéal doit être équivalente à 20 % du volume total du pot ;

  • en paillage minéral, ces billes allient esthétique, par leurs formes et leur coloris, et propriétés techniques de rétention et de restitution de l'eau. Poreuses, elles retiennent l'eau en elles pour la diffuser sous forme d'humidité.

    Elles font merveille dans les massifs aux pieds de graminées, mais aussi de rosiers ou de plantes de terre de bruyère comme les camélias et les rhododendrons. Dans les jardins minéraux, elles contrastent joliment avec des galets ou des graviers blancs pour créer des dessins à même le sol ;

  • la propriété de rétention de diffusion de l'humidité est également intéressante pour augmenter le taux d'hygrométrie des plantes tropicales cultivées en pots en intérieur. Il suffit de remplir une grande coupelle de billes d'argile humides et d'y installer un ou plusieurs pots pour créer un micro-climat humide idéal pour ces plantes demandant un fort taux d'humidité dans l'air ;

  • la culture hydroponique est également possible avec ce substrat neutre ;

  • au jardin, les billes d'argile de petits calibres sont bien utiles pour alléger et drainer un sol lourd, compact et difficile à travailler. Ajoutez-les à la terre à raison de 10 %. Faites de même dans vos potées ! Plus léger, le substrat sera plus aéré mais retiendra également mieux l'humidité grâce au stockage réalisé par les billes d'argile ;

  • mélangées à de la terre et à d'autres matériaux comme de la tourbe, de la sphaigne ou de la fibre de coco, elles entrent dans la composition de substrat de culture très léger sur les toitures végétalisées ou les jardins suspendus en terrasse.

Dans le domaine de la construction, l'argile expansée est utilisée dans de nombreuses applications. Incombustible (classées M0), recyclable à l’infini, présentant un coefficient de conductivité thermique (lambda) entre 0,10 et 0,16 W/m.K et une bonne résistance à la compression, l'argile expansée est également un bon isolant. Ce matériau est alors utilisé dans la composition de bétons allégés mais aussi de parpaings isolants, ainsi que pour les remblais derrière des murs de soutènements ou les remblais allégés en terrains ne pouvant supporter de lourdes charges.

Elle est idéale en comblement de vides souterrains car les billes légères assurent un déversement aisé ainsi qu’un comblement des espaces peu accessibles. Sphérique et très drainante, elle est également utilisée pour la construction de réservoirs d’eaux pluviales et de puits drainants.

Quand ne doit-on pas utiliser de billes d'argile ?

Attention : pour les plantations de végétaux xérophiles, cactus et plantes grasses en pleine terre, préférez mélanger à la terre de la pouzzolane concassée, du sable de rivière de granulométrie élevée ou du gravier, matériaux qui ne retiendront pas l'eau et donc plus adaptés à ce type de culture.

Cette remarque est également valable pour la couche de drainage au fond des pots concernant ces plantes bien particulières ainsi que pour le paillage et le surfaçage du terreau. Les billes d'argile en retenant l'humidité favoriserait la pourriture du collet !

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