Chlétra, Clèthre à feuilles d'aulne

Clethra alnifolia, le clèthre à feuilles d’aulne, est un petit arbuste décoratif et parfumé pour sol légèrement frais à tendance acide. Il est plutôt facile à réussir, utilisé en haies ou bordures informelles : il ne pousse pas trop vite et supporte très bien la taille.

Clèthre à feuilles d'aulne, Clethra alnifolia 'Ruby Spice'

Botanique

N. scientifique Clethra alnifolia
Synonymes Clethra bracteata, Clethra dentata, Clethra paniculata, Clethra tomentosa
Famille Caprifoliacées
Origine Amérique du Nord
Floraison juillet à septembre
Fleurs blanc, parfois rosé
Typearbuste ornemental
Végétationarbustive
Feuillage caduc
Hauteur90 cm à 2,50 m selon les variétés

Planter et cultiver

Rusticité très rustique, jusqu'à -34 °C
Exposition ensoleillée à mi-ombre
Solhumifère et riche
Acidité très acide à neutre
Humidité normal à humide
Utilisationisolé, fond de massif, haie, bordure intérieure, plante mellifère
Plantationautomne, printemps
Multiplicationbouture, semis
Clèthre à feuilles d'aulne, Clethra alnifolia 'Ruby Spice'

Clethra alnifolia, le cléthra ou clèthre à feuilles d’aulne est un arbuste caduc de taille modérée appartenant à la famille des Cléthracées, une petite famille ne comportant que 2 genres. Clethra alnifolia est originaire de l’est des États-Unis où il croît naturellement en colonies plus ou moins denses au bord de l’eau, en zone forestière ouverte ou dans les tourbières.

Avec son beau feuillage soigné et ses charmantes fleurs parfumées, le clèthre à feuilles d’aulne est une plante ornementale appréciable, solide et bien adaptée aux terres acides. D’ailleurs, ses cultivars horticoles, particulièrement beaux, sont de forme très soignée. Ils fleurissent en été et jaunissent en automne.

Description de Clethra alnifolia

Clethra alnifolia est un arbuste aux tiges multiples, grises et érigées, de forme naturellement arrondie ou ovale, haut de 1,50 m à 2,50 m et large de 1,20 m à 1,80 m ; pour autant, il supporte très bien n’importe quelle taille de limitation ou de formation.

Lorsqu’il est bien exposé, au soleil, Clethra alnifolia montre un feuillage bien dense, opaque, qui jaunit en automne. Ses feuilles sont alternes, dentées, vert foncé, obovales et acuminées, longues jusqu’à 10 cm. Il reverdit assez tardivement au printemps.

Les fleurs, blanches ou roses, sont petites, mais nombreuses et réunies en grappes allongées, denses et raides, qui rayonnent de tout le buisson. Les fleurs du cléthra à feuilles d’aulne sont très agréablement parfumées, mellifères, et se transforment en petits fruits persistants.

Variétés horticoles du clèthre à feuilles d’aulne

  • Clethra alnifolia ‘Anne Bidwell’ produit des fleurs plus grandes que l’espèce, légèrement plus tardives. Il est plus compact aussi.

  • Clethra alnifolia ‘Creels Calico’ est une forme assez intéressante qui arbore un feuillage panaché de blanc, mais variable. Les fleurs sont blanches et la plante mesure maximum 130 cm de haut.

  • Clethra alnifolia ‘Hummingbird’ est très populaire : croissance compacte, floraison abondante avec un feuillage brillant. Ce clèthre mesure au plus 160 cm et a une bonne couleur d’automne. C’est une variété tolérante et performante.

  • Clethra alnifolia ‘Paniculata’ produit le plus souvent des hampes ramifiées qui rendent la floraison plus durable.

  • Clethra alnifolia ‘Pink Spires’ montre des bourgeons roses et s’épanouissent en rose clair. Ces fleurs ne se fanent pas... hauteur de 2,5 m.

  • Clethra alnifolia ‘Rosea'  a des boutons floraux roses qui s’ouvrent rose, mais les fleurs deviennent ensuite presque blanches. Un cultivar plus ancien ou blanc et rose se mêlent agréablement.

  • Clethra alnifolia ‘Ruby Spice’ est le cléthra rose le plus foncée. Les boutons rouges s’ouvrent au rose et ne se fanent pas. Feuillage vert foncé brillant. Cette plante primée est devenue la plus courante.

  • Clethra alnifolia ‘September Beauty’ est une forme qui fleurit jusqu’à deux semaines plus tard que l’espèce. La croissance est compacte et le feuillage est agréable.

Comment cultiver le cléthra à feuilles d’aulne ?

Clethra alnifolia est un arbuste très rustique : les -34°C ne lui font pas peur ! Il demande une exposition ensoleillée à mi-ombre. Il nécessite surtout un sol très acide à presque neutre (pH < 6,8) qui reste toujours un minimum frais toute l’année, mais qui peut aussi rester gorgé d’eau, voire être inondé par moment. Il est de plus tolérant à l’exposition maritime.

C’est une plante plutôt facile à cultiver, si on l’exclut des zones chaudes et sèches. Dans un sol toujours légèrement frais, ou avec seulement quelques sécheresses occasionnelles et courtes, relativement drainant et un peu organique, il montre une croissance modérée, et reste un arbuste de forme harmonieuse, arrondi et compact, florifère, qui accepte très bien la taille. Il fera éventuellement quelques nouveaux arbustes, de-ci de-là, spontanément, ou si un travail de la terre lui sectionne des racines, mais pas systématiquement.

En revanche, au soleil, dans un jardin à la terre riche, sablonneuse, drainée et humide à la fois, Clethra alnifolia peut se montrer très vigoureux, voire envahissant, avec des drageons qui repoussent à partir des racines, finissant comme dans son milieu d’origine, en véritable colonie.

Le clèthre à feuilles d’aulne est planté d’octobre à avril, en évitant les périodes de gel. On lui prépare une belle fosse où la terre est enrichie de matière organique, du compost ou du terreau. Il prend souvent un peu plus d’une année pour réellement s’établir et souvent durant son premier hiver, et parfois le suivant également, l’extrémité de ses rameaux tend à dépérir. Il ne doit pas manquer d’eau durant ses 2 premières années.

Le cléthra à feuilles d’aulne se montre aussi très résistant aux parasites, sauf en climat chaud et sec, où il peut être gravement attaqué par les tétranyques.

Ses formes compactes sont un bel ajout en bordure basse ou intérieure, en strate basse devant une haie, ponctuellement non loin de la terrasse ou de vos passages pour profiter pleinement de son parfum. Elles donnent de beaux petits arbustes aux formes propres, hérissés de grappe de fleurs en été.

Les formes plus hautes, de croissance assez lente et taillable à souhait sont intéressantes dans les haies mixtes ou libres. Il montre un feuillage dense, même dans les endroits exposés au vent, par contre, s’il est trop ombragé son pied peut avoir tendance à se déplumer. C’est aussi une espèce qui attire les oiseaux et les insectes, favorable à la biodiversité du jardin et mellifère.

Taille

Clethra alnifolia accepte très bien la taille, car les fleurs s’épanouissent sur les branches de l’année. Il peut être taillé soit juste après la floraison, soit à la fin de l’hiver, juste avant le redémarrage des bourgeons à feuilles. Comme son développement est modéré, même en haie, une taille par an sera suffisante.

Pour les individus en isolé, la taille n’est utile que pour le remodeler ou le maintenir plus compact.

Comment multiplier Clethra alnifolia ?

  • Les boutures d’été semi-lignifiées d’environ 10 cm reprennent facilement à l’étouffée.
  • Les graines germent en 1 à 3 mois à 13 °C.
  • Les drageons qui apparaissent éventuellement peuvent être transplantés en automne.

Le saviez-vous ?

Les tiges florales de Clethra alnifolia peuvent être utilisées comme substitut du savon.

Espèces et variétés de Clethra

Une trentaine d’espèces arbustives

  • Clethra acuminata, le clèthre acuminé
  • Clethra barinervus, un admirable petit arbre japonais
  • Clethra delawayi, un bel arbuste asiatique aux fleurs blanc pur
  • Clethra arborea, une espèce de Madère
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